CRISPR/Cas cambiará el mundo para siempre

El sistema Crispr Cas es un mecanismo que utilizan las bacterias para defenderse del ataque de virus. Los científicos han aprendido a usarlo para modificar genéticamente cualquier tipo de célula. Es un descubrimiento que cambiará para siempre la forma en que vivimos.

Los humanos hemos sido buenos modificando genéticamente a las otros seres vivos desde hace miles de años. La selección artificial de plantas y animales con caracteres deseados, así como cruzamientos e hibridaciones han dado lugar a nuevas especies sin las cuales hoy el mundo sería muy distinto (el trigo o los perros, por ejemplo).

crispr perro trigo felix moronta
Ejemplo de “cosas” que ha creado el hombre mediante modificaciones genéticas (sin saberlo)

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Dicen que la guanábana cura el cáncer, pero no es cierto

Hace 3 meses nos devastó la noticia de Oliver Sánchez, el niño caraqueño que sufría un cáncer curable y murió en medio del desespero de sus padres por conseguir sus medicamentos. Y es que la escasez de medicinas en Venezuela se ha vuelto devastadora en todo sentido; muchos son los casos similares al de Oliver. El drama que viven pacientes y familiares es inimaginable; según la Sociedad Venezolana de Oncología, la esperanza de vida de los pacientes de cáncer se ha reducido considerablemente en los últimos 2 años. Si leen La escasez está restando años de vida a pacientes con cáncer podrán conocer la catástrofe que supone ser diagnosticado con cáncer en Venezuela.

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Oliver Sánchez con la pancarta que él mismo hizo. En ESTE enlace hay una reseña de su caso.

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La bacteria Wolbachia puede frenar la expansión del Zika

Si alguna vez hubiera un concurso para la criatura menos apreciada de la Tierra, el primer premio debería ir a una bacteria llamada Wolbachia.

La bacteria infecta a millones de especies de invertebrados como arañas, camarones y gusanos, así como al 60 %  de todas las especies de insectos (!). Una vez en su huésped, Wolbachia comúnmente infecta sus órganos reproductivos.

Desde que comenzó el brote Zika en Brasil el año pasado, los científicos han sospechado que esta bacteria podría proteger a los mosquitos de ser infectados con el virus. Ahora los investigadores han confirmado este presentimiento, proporcionando la primera evidencia sólida de que la liberación de los mosquitos infectados con Wolbachia en el medio natural podría ayudar a sofocar la epidemia.

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¿Debe en la ciencia haber democracia?

Si bien es absolutamente cierto que la democracia y la ciencia van de la mano, existen profundas contradicciones entre ambas. ¿Hasta qué punto deben los ciudadanos participar en la politica científica? ¿Tiene derecho el pueblo de elegir y controlar a las autoridadaes científicas? ¿O el trabajo de los científicos? A continuación comparto unas reflexiones al respecto del libro ¿Qué es la ciencia? Una visión interdisciplinaria, escrito por el investigador venezolano Klaus Jaffé y publicado por Fundación Empresas Polar en 2007. Las negritas y las figuras las he incluido yo:

En el intento por escapar del autoritarismo y de la autocracia, se inventó una variedad de alternativas. Algunas fracasaron, otras tuvieron mucho éxito como la democracia. La democracia se está convirtiendo en la estructura organizacional dominante de la sociedad del siglo XXI, siendo considerada hoy día por todas las organizaciones internacionales y por las declaraciones de principios como el más avanzado sistema de gobierno.

Sin embargo la democracia, cuando se aplica a organizaciones científicas, universidad, institutos de investigación, laboratorios de investigación, o a actividades científicas en general, puede convertirse en una fuerte limitación para el progreso científico. Ninguna ley de la naturaleza ha sido descubierta o descrita mediante el voto popular. La democracia aplicada al quehacer científico no ha sido de gran ayuda para el avance de la ciencia. La meritocracia y la fuerza de la evidencia empírica constituyen los elementos básicos de las organizaciones científicas que funcionan bien.

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#CienciaLatina – La minería ilegal envenena a los yanomamis

Los yanomamis son una etnia amazónica que ocupa el mayor territorio indígena selvático del mundo, distribuida entre el sur Venezuela y el norte de Brasil. No solo deben lidiar con la transculturización y las epidemias, sino también con las luchas territoriales contra garimpeiros y el asesino silencioso de su minería ilegal: el mercurio.

Investigadores brasileros han reportado niveles alarmantes de mercurio, en elemento potencialmente mortal, en poblaciones yanomamis en una reserva de la selva amazónica. El aporte de este servidor para #CienciaLatina de la RedLBC.

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Descifrando las conversaciones más pequeñas del mundo

“Escucha aún a los pequeños, porque nada es depreciable en ellos” Seneca (2 AC – 65 DC).

Hasta hace pocos años ignorábamos que las bacterias eran capaces de comunicarse entre sí con un lenguaje propio. Ya hemos comenzado a decodificar el idioma que utilizan y la relevancia de ello podría suponer una revolución que mejoraría sustancialmente nuestras vidas.

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¡El matrimonio del sapo!

«Es este un animal con el cual no queremos trato alguno; ni siquiera nos agrada encontrarle de noche en los caminos. Empieza a dar señales de vida en el mes de marzo; pasa las noches cantando en campos y praderas, saluda con sus monótonas voces la llegada de la primavera. Una sola es su nota, pero no carece de melodía en el silencio de las primeras noches hermosas. Así continúa hasta abril, hasta la llegada del ruiseñor y tan interesados como los del ave de la primavera son sus cantos. El macho llama; quiere contraer unión; otro responde a su voz y se casan.

Son muy raras las costumbres de los sapos, si hemos de creer lo que dice M.C. Hartmann que los ha observado en diversas regiones de Alemania, de los Vosgos y de los alrededores de París. En París hacen lo mismo que en todas partes. El sapo (Alytes obstetricans), una vez que ha encontrado su compañera la estrecha, la acaricia, y ésta le da a cambio de sus ternezas un bonito collar formado de 200 huevos cuando menos. El sapo lo coge cariñosamente, se lo enrolla en las patas de atrás en forma de 8, teniendo las patas en las dos asas. Ese es el anillo de esponsales. El sapo se va muy alegre con su alianza, y se pasea ufano en medio de la población cantadora. Va y viene, empujando a los otros y buscando su alimento, y parece tan ágil como si no llevara consigo sus 200 huevos.

A las tres semanas justas después del regalo siente una impulsión súbita; nada le detiene; es el término fatal. Se arroja al agua, no para romper los lazos que ha contraído valiéndose del suicidio, sino para cumplir su misión de padre. Se mueve, se agita, da vueltas como loco, y por último se detiene. Ha logrado por fin soltar su collar de huevos que se le había adherido al cuerpo. Vuelve a subir gravemente a la orilla, dejando entre el agua sus huevos, los cuales se desarrollan allí hasta que al final sale de cada uno de ellos una especia de renacuajo. El anillo de matrimonio ha producido unos 200 renacuajos!

Los hijos de los sapos pasan el otoño y el invierno en el agua, sin temor al frío ni al hielo. M. Hartmann los ha visto más de una vez entre el helo; al llegar el deshielo vuelven a dar señales de vida, y emprenden de nuevo su vida ordinaria. Los renacuajos comen materias animales, ranas muertas y algunas plantas. Pasan así un año, después entre mayo y septiembre salen del agua y se transforman, pierden la cola, viven entre las piedras y no salen sino de noche. Entonces se alimentan con caracoles, moscas, gusanos e insectos. Y cuando llegan a ser sapos, vuelve a empezar la historia: el matrimonio, los 200 huevos, y lo demás».

¡El matrimonio del sapo! fue escrito por Henri de Parville y reproducido en la revista El cojo ilustrado el 15 de octubre de 1896. El cojo ilustrado fue una revista quincenal venezolana (publicada ininterrumpida durante 23 años entre los gobiernos de Joaquín Crespo, Cipriano Castro y Juan Vicente Gómez; desde 1892 hasta 1915) sobre ciencia, arte, industria, vida intelectual… y en general la actualidad en todos los ramos del saber.

¡Cuánta falta nos hace algo similar en estos días!

matrimonio sapo cojo ilustrado felix moronta
Portada de la primera edición de El Cojo Ilustrado
Agradezco especialmente al Profesor Dr. Francisco José Bolet por su gentileza de compartir esta joya de la divulgación dutante el curso Redacción de artículos de divulgación científica organizado por el IVIC.

La increíble bacteria Deinococcus radiodurans ¿Nuevo cómic de Marvel o realidad desconocida?

Un efecto colateral del desarrollo nuclear ha sido la contaminación radioactiva del medio ambiente. Esa perturbación ocasiona un profundo y duradero efecto negativo en los ecosistemas, incluyendo la salud humana. Increíblemente, científicos han hallado y mejorado una bacteria que pudiera ayudarnos a descontaminar los desechos radioactivos, una bacteria tan poderosa como cualquier superhéroe de Marvel: Deinococcus radiodurans.

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Parece que la moringa es candanga

Luego de que infusiones y supositorios (!) de moringa fueran recomendados por el expresidente chavista de la Asamblea Nacional (AN), Diosdado Cabello, a sus adversarios políticos, el nuevo presidente opositor de la AN, Henri Ramos Allup, le recomendó, de manera locuaz y certera, que se tomara una dosis de su propia medicina. “Diosdado ha de repartirles [a los diputados chavistas] dosis súper abundantes de moringa“, espetó en cadena nacional de radio y TV. El objetivo de indicar esas hierbas sería para apaciguar, relajar, tranquilizar a quien lo toma. Pero ¿Qué es la moringa? ¿Para qué sirve? ¿Es realmente efectiva para eso? Veamos qué dice la ciencia.

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El virus Zika vino de gol

Justo cuando la comunidad internacional celebra la aparición de una vacuna contra el dengue, un primo lejano de él aparece con fuerza: el virus Zika. Inicialmente se creía benigno, pero el aumento vertiginoso de casos de microcefalia, complicaciones neurológicas y la posible transmisión sexual del virus, lo han convertido en un preocupante asunto de salud pública. Curiosamente, un probable efecto secundario del Mundial de Fútbol 2014.

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Biólogo, PhD, con historias fascinantes de biología y biotecnología